Conceptos básicos sobre mejora genética

Brotar crecimiento planta

La mejora genética es un concepto recurrente cuando se habla sobre el uso de la biotecnología, concretamente en un contexto de producción de alimentos. Por mejora genética se entiende el hecho de incrementar la productividad de una especie vegetal mediante modificaciones de sus genes de tal forma que mejoren algunas características deseadas. El conjunto de procesos mediante los que se realizan estas modificaciones recibe el nombre de ingeniería genética.

El término “genética” hace referencia a los genes y al ácido desoxirribonucleico (ADN), este último es una sustancia que se encuentra dentro del núcleo de todas las células que forman los seres vivos. Los genes se localizan en el ADN, y son los que hacen que un organismo tenga unos determinados caracteres u otros.

Para comprender cómo es el ADN se puede comparar su estructura con la de dos cintas entrelazadas que forman un bucle. Estas cintas son cadenas formadas por la unión sucesiva de los bloques básicos de construcción del ADN, que son unas moléculas denominadas nucleótidos. Las dos cadenas permanecen enrolladas de forma estable ya que los nucleótidos de ambas se atraen entre si. El ADN puede conferir las características a un organismo porque los nucleótidos no se encadenan al azar, sino que siguen una secuencia determinada que podría compararse con un “código”. Cuando este “código” se decodifica se producen las proteínas, que son indispensables porque van a desempeñar una gran variedad de actividades dentro de las células. Gracias a las proteínas el organismo puede funcionar y tener sus rasgos propios.

Para decodificar la secuencia del ADN se necesita una maquinaria que está en la célula, que lo va a leer y a producir tras la lectura una cadena de ácido ribonucleico (ARN) (este proceso recibe el nombre de transcripción). El ARN también está formado por nucleótidos que siguen una secuencia determinada, pero a diferencia del ADN, está formado por una sola cadena y su estructura es lineal. Posteriormente, la cadena del ARN se lee por la misma maquinaria y como resultado se produce una proteína (este proceso se llama traducción). Para formar las proteínas la célula va enlazando los unidades que las componen, que son los aminoácidos. La célula sabe que aminoácidos añadir porque sigue unas normas para decodificar la secuencia del ARN, y esas normas reciben el nombre de código genético.

Con las nuevas tecnologías en ingeniería genética se pueden modificar genes de forma dirigida, y por lo tanto, alterar el ADN. Las modificaciones que se pueden hacer son insertar, eliminar o intercambiar nucleótidos. Estos cambios modifican a su vez el ARN y las proteínas que se van a formar. Al modificarse las proteínas, estas pueden tener funciones diferentes y cambiar las características de un organismo, por ejemplo, pueden aumentar la productividad de un determinado cultivo, y se dice que dicho cultivo se ha mejorado por ingeniería genética.

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