Biotecnología agraria, un paso más en la mejora vegetal

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Las plantas que se cultivan actualmente son diferentes a sus antepasados silvestres ya que, a lo largo de más de 10.000 años, el hombre ha ido seleccionando y modificando sus características para satisfacer sus necesidades. El desarrollo y establecimiento de la mejora genética vegetal, por tanto, no es algo nuevo sino que nos acompaña desde los inicios de la agricultura y ganadería.

No es de extrañar, que la mayor parte de los cultivos utilizados por los agricultores hoy en día hayan sido manipulados por el hombre por diversos métodos. Se ha sacado partido de diferentes factores como la reproducción sexual o la mutación para favorecer la variación fenotípica entre individuos de distintas especies o de la misma; a lo que se le suma la implicación activa del hombre al realizar cruzamientos selectivos o hibridaciones. Todas estas acciones en conjunto tienen como resultado que se promueva la reproducción y supervivencia de determinadas especies o variedades con características deseadas: resistencia a patógenos, mejora de la calidad y la cantidad de las cosechas, tolerancia a condiciones ambientales desfavorables, etc.

La mejora genética convencional se basa en la aplicación de principios genéticos clásicos para obtener cultivares con características procedentes de otras variedades domesticadas o de plantas silvestres compatibles, que supongan algún tipo de beneficio para el agricultor. Mediante la realización de cruzamientos se obtiene un organismo nuevo que no existía en la naturaleza. Algunos ejemplos de las técnicas tradicionales de mejora serían la hibridación, los cruzamientos selectivos seguidos de selección artificial, la mutagénesis inducida, la polinización y fertilización in vitro y la obtención de haploides.

En los cruzamientos convencionales se pueden transmitir características no deseadas junto con las deseadas, por lo que se procede a la eliminación de aquellas que no son de interés. Esto es un proceso especialmente largo, ya que en cada generación se procede a la selección y pueden ser necesarias varias generaciones hasta dar con la combinación de características deseada. Es por esto, que la mejora vegetal basada en selección de fenotipo sea un procedimiento lento, difícil y de alto coste.

Haciendo uso de la ingeniería genética podemos lograr que la mejora vegetal sea mucho más eficaz. La biotecnología es una herramienta que nos brinda la posibilidad de obtener la característica deseada en una sola generación y por un coste mucho menor. El poder incorporar genes provenientes de cualquier especie o la preservación del resto de genes de la planta original, salvo el gen introducido, son unas de las ventajas fundamentales del uso de la biotecnología moderna. Aunque presenta algunas limitaciones, como en el caso de aquellos rasgos para los cuales se desconoce su gen correspondiente o en el de caracteres gobernados por varios genes, la biotecnología supone dar un paso más en el avance de la mejora genética vegetal.

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